Big Walter Horton, fallecido el 8 de diciembre de 1981

Big Walter Horton, conocido a veces como “Shakey” Horton, es uno de los armonicistas que más influencia ha generado en la historia del blues y es un particular pionero del uso de la armónica amplificada. No es tan conocido como sus compañeros Little Walter o Sonny Boy Williamson II, tal vez porque su timidez no le permitió liderar su propia banda o para grabar discos. De todas maneras, su estilo es único, con un estilo muy fluido para interpretar líneas de notas individuales, con un fraseo singular y un vasto sentido del espacio. El sonido de su armónica se encuentra en temas de Muddy Waters, Jimmy Rogers, Otis Rush, Johnny Shines, Tampa Red y muchos otros, siendo citado por jóvenes músicos y leyendas, como el caso de Willie Dixon, como el mejor intérprete de armónica que han escuchado.
Horton nació el 6 de abril de 1917 en Horn Lake, Mississippi, población cercana a Memphis. Su padre le regaló una armónica cuando tenía cinco años de edad y comenzó su auto enseñanza. Se trasladó con su madre a Memphis, donde tocaba en las calles por monedas y en su adolescencia llegó a grabar un par de temas con Memphis Jug Band, bajo el nombre Shakey Walter. En la época de la depresión tocaba en cualquier sitio que pudiera, al lado de músicos como Robert Johnson, Johnny Shines o David “Honeyboy” Edwards, hasta que llegó a Chicago, donde comenzó a experimentar con la armónica amplificada.
En la década de 1940, Big Walter Horton estuvo alejado de la música, realizando diferentes tipos de trabajo, hasta que en 1948 volvió a la actividad al lado de B.B. King. En 1951 inició una serie de grabaciones para el sello Modern, al lado de músicos como Johnny Shines y Eddy Taylor hasta que en 1953 reemplazó a Junior Wells en la banda de Muddy Waters. Sin embargo al final de ese año fue despedido por infringir las reglas de la agrupación, una de ellas la de ingerir demasiado licor.
Horton se convirtió en músico de sesión del sello Chess aunque en ocasiones grabó para Sun Records en Memphis, Cobra, States y Jewel. Horton participó en algunos de los grandes temas registrados en Chicago por artistas como Jimmy Rogers, Otis Rush y Johnny Shines.
En 1964 Big Walter Horton grabó “The Soul of Blues Harmonica”, su primer larga duración, producido por Willie Dixon con la participación de Buddy Guy. Dos años más tarde participó en la recopilación “Chicago/The Blues/Today!, Vol. 3”, con el cual logró establecer su nombre dentro del circuito blues de la ciudad, generando mucho interés dentro de la audiencia blanca. A esto se sumó su trabajo en la banda de Jimmy Rogers y sus grabaciones con J.B. Hutto, Koko Taylor y Sunnyland Slim. Para finales de esa década llegaron muchos de sus pupilos, como Peter Ruth, Charlie Musselwhite y Carey Bell, con quien grabó en 1973 uno de los mejores trabajos de Alligator Records. Así mismo hizo parte estable de los Blues All Stars de Willie Dixon.
A pesar de ser aclamado constantemente por sus compañeros, Big Walter Horton nunca llegó a ser una estrella de la grabación por sí mismo. Su debilidad para mantener una banda estable lo hizo preferir el trabajo de músico de sesión, en el que su timidez no era muy notoria. A esto se sumaba su afición por el alcohol, lo cual hizo que tuviera poco dinero en sus bolsillos. Luego de su grabación de 1973 con Carey Bell, Horton se convirtió en figura del circuito de festivales blues en Estados Unidos y en 1977 participó en el álbum “I’m Ready” de Muddy Waters. Poco después grabó dos discos para el sello Blind Pig: “Fine Cuts” y “Can´t Keep Loving You”. Tuvo una aparición en la película “The Blues Brothers”, en la escena al lado de John Lee Hooker, y murió de un ataque al corazón el 8 de diciembre de 1981.

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