Reverendo Gary Davis, fallecido el 5 de mayo de 1972

Desde sus primero años, en la década de los 20 en el siglo pasado, el Reverendo Gary Davis fue uno de los más renombrados guitarristas de ragtime. Luego de pasar dos décadas tocando en las calles de Nueva York, todavía era uno de los gigantes del estilo, presentándose ante cientos de personas y sirviendo de inspiración a docenas de guitarristas y cantantes como Bob Dylan, Taj Mahal y Ry Cooder, mencionando algunos de los importantes nombres de alumnos que tuvo.
Davis nació parcialmente ciego y perdió su escasa visión antes de llegar a la adultez. Como guitarrista fue autodidacta, comenzando a muy temprana edad, se dice que a los 6 años, y para cuando tenía 20 años sus técnicas eran muy avanzadas. Davis fue la principal influencia de Blind Boy Fuller y dentro de sus contemporáneos y pares encontramos a músicos muy importantes como Blind Arhur Blake, Blind Lemon Jefferson y Blind Willie Johnson.
Dentro de las influencias musicales de Gary Davis encontramos el góspel, las marchas, el ragtime, el jazz y los shows de minstrel, integrando todos esos estilos en uno solo. Durante su adolescencia, Davis se trasladó con su familia hacia Carolina del Sur, donde tuvo la oportunidad de impregnarse de los sonidos locales gracias a los virtuosos Willie Walker, Sam Brooks y Baby Brooks. A mediados de los años 20 se trasladó a Durham, ciudad del estado de Carolina del Norte, donde se convirtió en músico callejero de tiempo completo. Gary Davis fue reconocido no solo por la diversidad de estilos que había arropado sino también por sus habilidades con la guitarra, las cuales eran poco conocidas en el mundo del blues.
A comienzos de los años 30 hizo su primera intervención en los estudios de grabación gracias al apoyo de un comerciante local. Registró una mezcla de temas blues y espirituales pero nunca llegó a un acuerdo para el pago de este trabajo. Davis volvió a grabar nuevamente casi 20 años después de sus primeros registros. Durante ese tiempo se presentaron varios cambios en su vida, el principal fue empezar a interpretar más góspel que blues, todo esto para evitar que la policía lo arrestara como ocurría con los otros músicos callejeros. Así nació la vocación de Gary Davis quien en 1937 se ordenó como ministro de la iglesia y después de eso se rehusó a interpretar blues.
A comienzos de los años 40, Gary Davis se mudó a Nueva York donde comenzó a predicar y a tocar en las calles. Hacia finales de esa década volvió a grabar, esta vez un par de canciones gospel, pero fue solo hasta mediados de los 50 cuando se empezó a desarrollar un seguimiento serio a su trabajo. Su música comenzó a mostrarse en sellos como Stinson, Folkways y Riverside, lo que sirvió para que fuera redescubierto por el movimiento folk-revival. A pesar de cierta reticencia, Davis accedió a hacer parte del circuito folk y se presentó en el Festival Folk de Newport. Sus sermones y canciones fueron grabados e hicieron parte de muchas antologías publicadas y fue el personaje central de un par de documentales para televisión grabados en 1967 y 1970.
Davis llegó a ser uno de los artistas más populares del folk y del blues revival. Aunque muchas de las canciones que interpretaba eran espirituales, nunca se alejaron del blues que grabó en los años 30 y su técnica de guitarra seguía intacta. Durante ese periodo se convirtió en profesor y dentro de sus alumnos presenciales se cuentan Jorma Kaukonen de Jefferson Airplane, Taj Mahal y Ry Cooder.
Gary Davis aprovechó este momento de fama para llevar el mensaje gospel a una nueva generación que estuvo encantada de oírlo y volvió a grabar también una buena cantidad de clásicos para beneficio de todos sus seguidores.

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