Willie Kent (1936 – 2006)

Willie Kent era todo un caballero, una eminencia a la hora de interpretar el bajo y estaba considerado como el último enlace que tenía el blues de Chicago con la tradición del Delta, gracias a que fue soporte de músicos como Muddy Waters, Howlin’ Wolf y Junior Parker a la vez que lideró su propia banda, The Gents.
Kent nació el 24 de febrero de 1936 en Inverness, Misisipi, producto de una familia de agricultores. Desde los seis años de edad, Willie Kent trabajó recogiendo algodón. Es también en esta etapa en la que comienza a sintonizar la emisora KFFA, de Helena, Arkansas, particularmente el programa King Biscuit Time, en el cual sonaba la música de quienes fueron sus influencias: Arthur “Big Boy” Crudup, Sonny Boy Williamson y Robert Nighthawk. A los once años de edad ingresaba de forma clandestina al Harlem Inn, un club de la Autopista 61, para ver a artistas de la talla de Howlin’ Wolf o Ike Turner. Dos años más tarde dejó su hogar y se fue a Memphis, trabajó en una estación de gasolina, y migró a Chicago a la edad de 16 años. Allí compró su primera guitarra, la que le prestaba al músico Willie Hudson a cambio de lecciones. En 1959 se unió a Ralph & The Red Tops, la banda de Hudson, pero como conductor de su carro y en ocasiones aparecía en escena como cantante. Sin embargo cuando el bajista de la banda llegaba borracho y no podía tocar, Willie Kent era su reemplazo hasta que tomó ese puesto definitivamente.
En 1961, Kent se unió a la banda de Little Milton donde maduró notablemente y llegó a tener presencia constante en las populares fiestas organizadas por Kansas City Red los días lunes. Willie Kent comenzó a ser reconocido por su talento y por su profesionalismo, algo que le dio ciertas ventajas en la escena de Chicago como por ejemplo tocar al lado de Muddy Waters o de Little Walter. Luego de tocar con Little Milton ingresó a Arthur Stallworth & The Chicago Playboys aunque también aprovechó para ser soporte de Hip Linkchain y Jimmy Dawkins.
Luego de regresar de una gira por Europa, Jimmy Dawkins ofreció a Willie Kent que tomara su lugar como banda residente del Ma Bea’s Lounge. De esta manera Kent ensambló su primera banda, Sugar Bear & THe Beehives, con el guitarrista Willie James Lyons y el baterista Robert Plunkett. Fue en Ma Bea’s donde Kent tuvo la oportunidad de grabar su primer disco, “Ghetto”, en 1975. En Ma Bea’s estuvo por seis años más. En 1982 Kent volvió a su trabajo como músico acompañante de Eddie Taylor, participando en su aclamado álbum “Bad Boy”. Tras la muerte de Taylor, Willie Kent reclutó al guitarrista Johnny B. Moore y al baterista Tim Taylor, con quienes formó Willie Kent & The Gents, banda con la que trabajó el estilo clásico del Delta, en un momento en el que el blues de Chicago tenía tintes más comerciales, llamando la atención de los puristas.
Una serie de dolencias cardiacas llevaron a Kent a múltiples cirugías en 1989, lo que lo llevó a repensar su vida, abandonando para siempre su vida de camionero para dedicarse tiempo completo a la música. Publicó su primer álbum “I’m What You Need” para el sello Big Boy, y en 1991 llegó “Ain’t It Nice” su debut para el sello Delmark, casa con la que publicó cuatro discos más. En 1995 se llevó el premio W.C. Handy como mejor bajista, galardón que obtuvo por nueve años consecutivos. Igualmente la revista Living Blues le dio ese reconocimiento en cinco oportunidades. A comienzos de 2005, Willie Kent fue diagnosticado con cáncer pero continuó con su calendario agitado a pesar de las quimioterapias. Kent murió el 2 de marzo de 2006, justo una semana después de cumplir 70 años.

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