Las reinas del blues

Black Pearls: Blues Queens Of The 1920s
Daphne Duval Harrison
Rutgers University Press, 1988

Durante los años 20 del siglo pasado, las cantantes negras prácticamente dominaron la escena musical en Estados Unidos. Sin embargo, solo dos de ellas son las más reconocidas: Ma’ Rainey y Bessie Smith. En “Black Pearls”, Daphne Harrison presenta ese amplio mundo que contaba con más de un centenar de cantantes activas en el mismo periodo en el que Rainey y Smith reinaron, ofreciendo el contexto musical y cultural en el que ellas vivieron y cantaron. Por medio de las historias de Sippie Wallace, Edith Wilson, Alberta Hunter y Victoria Spivey, Harrison muestra las maneras en las que todas estas reinas del blues contribuyeron a la música negra y blanca, la forma en la que recogieron la experiencia de la comunidad negra durante el Renacimiento de Harlem y cómo hicieron que surgiera un nuevo sentido de independencia dentro de las mujeres negras.
Los primeros capítulos del libro muestran la situación en el cambio de siglo, cuando los negros migraron del sur hacia el norte de Estados Unidos. Harrison explora cómo esa situación afectó las vidas de las comunidades, particularmente las de las jóvenes negras que fueron explotadas mientras buscaban el estrellato. Todo esto para entender el surgimiento de ese blues. La autora describe las experiencias difíciles de estas mujeres en el circuito Vaudeville y en la naciente industria discográfica.
Los capítulos centrales, las vidas de Wallace, Wilson, Spivey y Hunter, muestran como esas canciones que hablaban de muchas privaciones generaron un sentido de hermandad que les permitió salir adelante y sobrevivir ante esas condiciones, influyendo con su experiencia de vida a su música.
“Black Pearls” es un libro con mucho valor pues cuenta con material recogido por Harrison en entrevistas con las protagonistas además de una amplia recopilación de artículos de prensa y fotografías de la época, lo que convierte a esta publicación en una contribución única para la apreciación de una era muy importante en la historia del blues.

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