LaVern Baker (1929 – 1997)

LaVern Baker fue una de las cantantes más sexys del circuito rock & roll de mediados de los años 50, con una entrega vocal impetuosa y seductora hecha a la medida para las novedades musicales del momento, como “Tweedlee Dee”, “Bop-Tin-A-Ling” y “Tra La La” que grabó para Atlantic Records durante la primera ola de prominencia del rock.
Dolore Williams nació el 11 de noviembre de 1929 en Chicago. A los 17 años cantaba en el Club DeLisa en el sur de la ciudad, vistiendo un traje raído y haciéndose llamar “La pequeña recolectora de algodón”, el mismo gancho que usó para grabar su debut para RCA Víctor en 1949 con la banda de Eddie “Sugarman” Penigar. Cambió su nombre por Bea Baker cuando grabó para OKeh en 1951 con Maurice King’s Wolwerines y en 1952, cuando fue cantante de la banda de Todd Rhodes, convirtió su primer nombre en LaVern.
LaVern Baker firmó con Atlantic en 1953 debutando con “Soul On Fire”. El tema “Tweedle Dee” fue un gran éxito en 1955, tanto en los listados Rhythm & Blues como Pop, aunque fue más impactante en estas últimas listas la versión que hizo Georgia Gibbs para el sello Mercury. LaVern Baker demandó a la cantante blanca pero no tuvo éxito. A pesar de ello, Baker siguió ascendiendo gracias a canciones como “Bop-Ting-A-Ling”, “Play It Fair”, “Still” y “Jim Dandy”, las cuales llegaron a ubicarse en el Top 10 de los listados Rhythm & Blues en los siguientes dos años.
La figura carismática de LaVern Baker la hizo perfecta para la televisión y el cine. Fue la presentadora del segmento de Rhythm & Blues del programa de Ed Sullivan en noviembre de 1955 y realizó papeles memorables en las películas “Rock, Rock, Rock” y “Mr. Rock & Roll” de Alan Freed. Sus grabaciones con Atlantic Records siguieron siendo populares a lo largo de esa década, con “I Cried A Tear” en 1958 o el tema góspel “Saved” en 1960. Baker se despidió de Atlantic en 1964 con un álbum tributo a Bessie Smith. Tuvo un paso breve por Brunswick Records para luego enrolarse como cantante para entretener a los soldados estadounidenses en Vietnam. Durante este viaje se enfermó gravemente y fue hospitalizada. Una vez su salud mejoró, LaVern Baker se estableció en Filipinas donde administró un club militar para el gobierno de Estados Unidos.
En 1988, LaVern Baker participó en el concierto de celebración de los 40 años de Atlantic Records, en el Madison Square Garden de Nueva York, retomando su sitio de estrella. Eso la llevó a aparecer en la banda sonora de la película “Dick Tracy”, a protagonizar el musical de Broadway “Black & Blue”, a grabar con el sello DRG y a tener una aparición memorable en el festival de blues de Chicago. LaVern Baker murió el 10 de marzo de 1997.

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