Sleepy John Estes (1899-1977)

Big Bill Broonzy decía que Sleepy John Estes no cantaba sino que lloraba el blues, tal vez por la forma emocional con la que abordaba cada una de sus interpretaciones. Su experiencia de vida, siempre en la pobreza, lo convirtió en un maestro de la música capaz de transformar esa situación en una forma de arte convincente.
John Adams Estes fue conocido en el mundo del blues como “Sleepy” John Estes, algunos dicen que por su capacidad para dormir de pie, otros porque perdió un ojo pero la versión que más se puede ajustar es la de que sufría de un trastorno conocido como narcolepsia. Nació en Ripley, Tennessee, el 25 de enero de 1899, hijo de recolectores de algodón, Estes aprendió a tocar la guitarra gracias a su padre, quien elaboraba rústicos instrumentos musicales. Cuando su familia se trasladó a Brownsville, empezó su labor como músico profesional con músicos como el mandolinista Yank Rachell y el intérprete de armónica Hammie Nixon, quien fue su eterno compañero.
“Sleepy” nunca se caracterizó por ser un gran guitarrista, sin embargo esta falencia la suplió con un estilo muy poderoso para cantar, entrecortado y cansino en ocasiones, semejante al líder de una cuadrilla de trabajos forzados. Aunque fue uno de los responsables del desarrollo del blues urbano, su estilo siempre se mantuvo en la ruralidad a pesar de sonar evolucionado como el paso de los años, con letras que tocaban temas muy personales y otros universales que con el tiempo entraron en el repertorio de artistas como Muddy Waters, Eric Clapton o Elvis Presley.
En 1949 se trasladó a Memphis. Allí perdió completamente la vista y se alejó del mundo de la música pero fue gracias a Big Joe Williams que fue reconocido de nuevo, llegando otra vez a grabar para varios sellos y a participar en numerosos festivales en Estados Unidos y en varios países de Europa. Cuando se preparaba para una de esas giras, “Sleepy” John Estes fue sorprendido por un infarto que le quitó la vida el 5 de junio de 1977.

Escuche este domingo 4 de junio, a las 5:00 p.m. (hora de Colombia) un programa especial dedicado a Sleepy John Estes en Javeriana Estéreo 91.9 FM.

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