Ma’ Rainey y el blues para entender la vida

Ma’ Rainey no fue la primera mujer en grabar discos de blues pero hubiera podido serlo. En una época en que los nombres femeninos estaban en las marquesinas de los principales escenarios del blues, Ma’ Rainey fue uno de las más importantes. La “mamá del blues” estuvo cantando durante 20 años antes de debutar en 1923 para Paramount y con la llegada de los discos de blues, se convirtió en pieza fundamental del género gracias a temas como “See See Rider”, “Bo-Weavil Blues” y “Ma’ Rainey’s Black Bottom”. Como las otras divas del blues, ella tenía un repertorio de canciones populares, religiosas y de blues, pero la diferencia radicaba en la fortaleza y aspereza de su voz.
Tomando uno de los temas más conocidos de Ma’ Rainey para bautizar una de sus obras de teatro, August Wilson recogió en “Ma’ Rainey’s Black Bottom” todo el dolor y el sentimiento de la raza negra en la década de 1920, particularmente las situaciones de racismo y de explotación. La pieza fue estrenada en 1984 y el año pasado fue adaptada al cine y transmitida por la plataforma Netflix bajo el nombre “La madre del blues”.
El título de la película engaña. A primera vista, uno piensa que se trata de un biopic acerca de la legendaria cantante de blues. Con el paso de los minutos y las imágenes nos vamos dando cuenta de que es una situación en particular, después entre escena y escena ya se va pensando en que es una adaptación de alguna obra de teatro hasta que finalmente, encontramos que esa última premisa es verdad.
La grabación de una serie de canciones en Chicago, en 1927, es la excusa de para poner en escena lo que vivían los negros en esa época. Momentos de opresión, de exclusión, en los cuales muchos productores musicales se aprovecharon de sus cualidades artísticas para sacar provecho. Bien lo dice Ma’ Rainey en una de las líneas: “Yo no les importo a ellos. Lo único que quieren es mi voz”.
En un escenario ficticio, encontramos también esa lucha de la raza negra por avanzar y poner a valer sus derechos, en carne de la gran Ma’ Rainey quien haciendo uso del mango de su sartén, pone en muchas ocasiones contra la pared a su agente y al director del estudio de grabación.
Por otra parte, ese sueño de libertad y de llegar arriba se ve en Levee Green, el trompetista, personaje principal de la cinta, quien no teme confrontar a Ma’ Rainey en una actitud que refleja la forma en la que los hombres de esa época estaban tomando el hecho de que la mujer empezara a direccionar su vida y, en el campo del blues, a escribir sus propias canciones, en las cuales promovían el cambio de actitud hacia una vida libre, a una vida en la que la pudiera ser artífice de su propio destino, poniendo como ejemplo precisamente lo que ellas vivían.
La fotografía, el arte y el vestuario llaman mucho la atención, especialmente la paleta de colores usada, con muchos tonos pastel y bastante iluminación, buscando reflejar la claridad que los negros tenían acerca de esta opresión por parte de los blancos pero también lo orgullosos que estaban del legado de su raza.
Las actuaciones de Viola Davis (Ma’ Rainey) y Chadwick Boseman (Levee Green) son impecables. Davis asume verdaderamente el rol de matrona de la banda y resucita a Ma’ Rainey. El maquillaje, el vestuario, las manos llenas de anillos y el cuello de collares, más los dientes de oro traen a la mente las fotografías que se conocen de la gran diva del blues. Vale la pena recordar aquí que Viola Davis obtuvo el premio Óscar a Mejor Actriz de Reparto por su papel en “Fences”, película resultado de la adaptación de otra obra de August Wilson.
Hay algo que inquieta y es la preponderancia del silencio a pesar de ser una cinta situada en un contexto musical. La única música que se escucha es la de los ensayos y el momento de la grabación de la canción. No hay ambiente, no hay música incidental, todo está limpio, tal vez por tratarse de la adaptación de una obra teatral, para permitir que sean los actores los que pongan el drama con su interpretación sin la ayuda de elementos extras.
Ma Rainey’s Black Bottom (La madre del blues)” es una buena película. Tal vez no se encuentre dentro de las mejores realizaciones del año anterior pero sirve para entender como es ese agridulce blues de la vida, como diría Winton Marsalis, y que funciona para llenar el vacío que por momentos podían sentir los negros en su paso por este mundo.
“No cantas para sentirte bien, cantas porque es una manera de entender la vida. El blues te ayuda a levantarte de la cama en la mañana, despiertas sabiendo que no estas solo”, sentencia Ma’ Rainey.

Ma Rainey’s Black Bottom. Director: George C. Wolf. Reparto: Viola Davis, Chadwick Boseman, Glynn Turman, Colman Domingo, Michael Potts, Jeremy Shamos, Dusan Brown, Jonny Coyne, Taylor Paige, Joshua Harto. 93 min. 2020.

La madre del blues
El verdadero nombre de Ma’ Rainey era Gertrude Pridgett y nació en Columbus, Georgia. Empezó su vida profesional muy joven, cantando en iglesias y los tradicionales shows de medicina. En 1904 se casó con William “Pa” Rainey y cambió su nombre a Ma’ Rainey. Juntos se presentaban como Rainey and Rainey, Assassinators of The Blues.
En 1923, Ma’ Rainey firmó contrato con Paramount Records para iniciar una carrera de grabación que duró menos de seis años y en la que registró más de cien canciones, algunas de las cuales se convirtieron en clásicos del blues. Durante estas sesiones fue acompañada por talentosos músicos de blues y de jazz, como Louis Armstrong, Fletcher Henderson o Coleman Hawkins.
Sus grabaciones y presentaciones fueron populares dentro de la audiencia negra, particularmente en el sur de Estados Unidos. Tras alcanzar el punto más alto de su carrera a finales de la década de 1920, Ma’ Rainey comenzó a decaer debido a que las mujeres que cantaban blues dejaron de ser populares. En 1933 se retiró de la música y se retiró a su ciudad natal, donde murió en 1939.
La amplia influencia de Ma’ Rainey puede notarse en diferentes artistas de rock, de blues o de country. En 1983 fue incluida en el Hall de la Fama del Blues y siete años después en el Hall de la Fama del Rock & Roll.

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